Henry Ford

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Juan Jovel

Me pregunto si habrá un solo ser humano en cualquier región civilizada del planeta que no haya escuchado sobre los vehículos Ford. Henry Ford nació en una granja, muy cerca de Detroit. Fue contemporáneo, y coterráneo también, de otros grandes genios como Westinghouse, Edisson, y Tesla, entre muchos otros. De hecho, el primer trabajo de Ford fue en una fábrica de Westinghouse, y luego trabajó para Edisson, convirtiéndose en jefe de ingenieros. Aquí gano suficiente dinero para fabricar su primer prototipo automotriz. Esto ocurrió durante su juventud, pero el éxito no le fue nada fácil.

No fue hasta sus 40 años que Ford pudo empezar a comercializar sus creaciones y empezar a competir en la industria automotriz incipiente de aquellos días. Ford fue el primero en introducir cintas mecánicas de producción donde los trabajadores se dedican a una sola labor repetitiva en el proceso de construcción de autos. Esto incrementó notablemente la productividad de la compañía de Ford, pero convirtió a los trabajadores en autómatas, casi esclavos que tenían un trabajo agobiante y totalmente carente de creatividad. Para compensar por esto, Ford duplicó el salario de sus trabajadores (de $2,34 a $5,00 dólares).

Para 1919, Ford tenia una serie de inversionistas con los cuales no concordaba en ideas. Para deshacerse de ellos, les compró sus acciones a todos, a precio elevadísimo, y la familia Ford pasó a ser la única accionista de la compañía. A medida que avanzaba el tiempo, Ford se convertía en un verdadero tirano. Su único hijo Edsel, trabajaba también en la compañía y siempre que podía Ford lo humillaba en publico para forjar su carácter decía; pero Edsel no tenia en temple de su padre. Ford creó la planta de producción mas grande en ese entonces, a orillas del rio Rouge en Michigan, aun es una planta impresionante. Ford había incursionado con éxito en la industria de autos, pero también en la de tractores, y hasta intento en el mercado de las avionetas, pero sin mucho éxito.

Una de las creaciones iniciales más impresionantes fue el modelo T (el de la foto), y Ford prácticamente construyó su imperio con las ganancias que le dio este vehículo. Se vendió masivamente por 20 años, hasta que, en 1927, la compañía GMC empezó a diversificar modelos constantemente. Edsel alertó a su padre que no bastaba con crear autos funcionales, sino que había que fabricar autos bonitos, porque eso es lo que el mercado demandaba.

Ford era un genio, así que escuchó las palabras de su hijo y a sus 64 años volvió a la carga a diseñar un vehículo mas moderno. El modelo A, el cual fue todo un éxito (ver foto 2).

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En 1931, con la llegada de la gran depresión económica en EEUU, Ford empezó a enfrentar problemas con sus empleados, los cuales protestaban con demandas laborales. Encima de eso, Chevrolet había producido un motor de 6 cilindros que le había quitado mucho mercado a Ford, y así lo hizo también Plymouth. En respuesta a esto, Ford fabricó el motor V8, el cual fue alabado por moros y cristianos, y se convirtió en un icono de la sociedad norteamericana. Imagínense que hasta el pillo Clyde, de Bonnie y Clyde felicitó a Ford por dicha creación, y también lo hicieron algunos de sus enemigos de la época.

Para ese entonces, otras compañías automotrices como Chrysler y GMC ya tenían sindicatos, pero Ford los había combatido férreamente y no había permitido su establecimiento en su compañía. De repente, un Irlandés llamado Andy quien trabajaba en Ford empezó a gritar en medio de la jornada laboral, “huelga, huelga, huelga!” Y muchos otros se sumaron a su clamor y se fueron a una huelga. Ford ya estaba listo a correrlos a todos, pero su esposa Clara Ford, le dobló el brazo. Clara amenazó con dejarlo sino firmaba un acuerdo con los demandantes. Eso fue todo. Ford ni siquiera se molestó en ir a hablar con sus trabajadores, simplemente llamó a sus ejecutivos y les dijo, “firmen los papeles esos” …

Ford era enemigo de la guerra. Intentó frenar la primera guerra mundial sin ningún éxito. Llegó la segunda guerra mundial, y el gobierno pidió ayuda a los industriales. A Ford le encomendaron construir vehículos de guerra 4×4 y tanques, y también los bombarderos D24. Inclusive, su nieto Henry, hijo de Edsel, se fue a los frentes de batallas.

Cuando la guerra terminó, el anciano Ford aún seguía al frente de la compañía. Edsel había muerto de una infección bacteriana y él había quedado solo al frente de su imperio. Cuando Henry Ford Jr. regresó de la guerra, el anciano se negó a cederle su lugar al frente de la compañía pero de nuevo una mujer de su familia le doblo el brazo. Eleanor, la viuda de Edsel, amenazó al viejo Ford con vender sus acciones si no le cedía el cargo de director ejecutivo de la Ford a su hijo Henry. Al final así se hizo, y el viejo Ford finalmente se retiró a dormir encima de sus montañas de dinero.

En abril de 1947, recostado en el regazo de su mujer, el gran Henry Ford murió de un derrame cerebral a la edad de 83 años.

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